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Attestée dès le XVIIe siècle, devenue courante au XVIIIe et jugée comme indispensable à toute formation digne de ce nom, la pratique du dessin en plein air – dit aussi "d'après nature", "sur le vif", "sur le motif"... – a pris une place croissante dans l'histoire du dessin.

"Dessin" ou "dessein" ? Drôle de graphie. Le "e" est tombé, muet, mais l'intention reste. Chaque coup de crayon a un but, qu'il s'agisse d'aboutir à un tableau, ou bien de trouver son existence propre. Au XIXe siècle, le croquis perd son statut de brouillon pour obtenir son autonomie.